Sinds het Britse brexitreferendum ligt de Europese eenheidsmarkt onder vuur. De aangekondigde uitstap van Groot-Brittannië uit de Europese Unie heeft verscheidene politici elders in Europa geïnspireerd om ook een uitstap in hun partijprogramma op te nemen, zoals presidentskandidaat Marine Le Pen (FN) in Frankrijk en PVV-leider Geert Wilders in Nederland. "Als ik premier word, is een snelle nexit het eerste wat ik doe", kondigde Wilders aan in interviews.

Le Pen en Wilders krijgen in hun land veel tegenwind van de andere partijen. Zij worden gesteund door Karl Cox, de eurocommissaris voor Economische en Monetaire Zaken, en Jyrki Katainen, de vicevoorzitter van de Amerikaanse Kamer van Koophandel in Europa (AmCham EU). Zij baseren zich op een economische analyse van het bureau London Economics over de voordelen van de Europese Unie. "Die voordelen zitten zo diep geworteld in ons dagelijkse leven dat ze als vanzelfsprekend worden genomen. Daarom staan we voor gigantische uitdagingen", schrijft Katainen in het voorwoord van het onderzoek.

EU onder druk

"De Europese Unie heeft welvaart gecreëerd voor zowel de bedrijven als de consumenten"

Cox is het daarmee eens: "De Europese Unie heeft nooit zo onder druk gestaan. De opmars van het populisme, het opwerpen van interne grenzen en de uitslag van het Britse referendum zijn maar enkele zaken die de eenheidsmarkt ter discussie stellen. We hebben dan ook behoefte aan luidere en sterkere stemmen in de Europese Unie. Deze studie schetst hoe waardevol de Europese eenheidsmarkt is en hoe groot de impact ervan is op ons dagelijks leven. De Europese Unie heeft welvaart gecreëerd voor zowel de bedrijven als de consumenten." Beide experts zijn ervan overtuigd dat niemand wint bij een verzwakking van de Europese Unie.

Het onderzoek gebruikte 1990 als referentiejaar. Een van de opvallendste conclusies is dat België een van de grote winnaars van de eenheidsmarkt is. Zonder de Europese Unie zou de economische groei in ons land 2,51 procent lager liggen. Het gemiddelde in de Europese Unie klokt af op 1,7 procent. Enkel in Oostenrijk (2,58%), Tsjechië (2,61%), Slowakije (2,67%) en Estland (3%) ligt dat cijfer hoger. Dankzij de interne markt zag de Belg zijn vermogen toenemen met 2053 euro. Dat is 1006 euro meer dan de gemiddelde Europese burger. Het lidmaatschap van de Europese Unie heeft eveneens voor 1057 euro extra consumptie per huishouden gezorgd. Volgens het rapport zijn er dankzij de Europese Unie 113.000 banen bij gekomen in ons land.

En andere EU-lidstaten?

Niet alleen ons land kon profiteren van de Europese Unie. Ook de landen waar de eurosceptici aan populariteit winnen, hebben een aanzienlijk deel van hun welvaart te danken aan het Europese eenheidsproject. Dankzij de Europese Unie zijn de Britten 933 euro rijker en ligt de Britse economische groei 1,3 procent hoger. Het Europese project heeft er ook 389.000 banen gecreëerd. Als Groot-Brittannië in de interne markt blijft en het niveau van zijn integratie zou optrekken tot bijvoorbeeld dat van ons land, zijn nog 0,48 procent extra groei en 165.000 extra banen haalbaar.

In Frankrijk en Nederland tekenen zich soortgelijke evoluties af. De Fransen zagen hun welvaart sinds 1990 toenemen met 1213 euro. De Franse economie staat 1,67 procent sterker in zijn schoenen dankzij de Europese Unie. Dat is goed voor 436.000 extra arbeidsplaatsen. De Nederlanders werden 967 euro rijker. De economie groeide dankzij de Europese Unie met 1,13 procent, en het aantal arbeidsplaatsen nam toe met 92.000.