Ik weet niet of jullie Vanguard kennen. We zijn een grote vermogensbeheerder. In de VS zijn we redelijk bekend. We hebben vooral een reputatie opgebouwd in passief vermogensbeheer tegen lage kosten", zo stak Peter Westaway, de hoofdeconoom en -strateeg van Vanguard Europe zeer bescheiden van wal. Vanguard heeft meer dan 3500 miljard dollar onder beheer, dus wees maar zeker dat de deelnemers aan de Investment Summit, georganiseerd door Trends en Morningstar, weten wie Vanguard is.

De titel van zijn presentatie was Brexit means brexit. Westaway legde uit dat de Britten die frase te horen kregen van Theresa May toen ze de Britse premier werd. "Alsof we daarmee dan zouden moeten weten wat ons boven het hoofd hangt. De waarheid is dat niemand wist en nog altijd niet weet wat brexit betekent. Het is pas de voorbije weken dat we meer en meer duidelijkheid krijgen over wat het zou kunnen betekenen."

De OESO en allerlei andere denktanks probeerden wel de mogelijke impact van de brexit op de Britse economie en op de Europese Unie te berekenen. Westaway: "Ze waren het er allemaal over eens dat de effecten negatief zouden zijn. Die negatieve effecten hebben we nog niet gezien. Was het brexit-debat een storm in een glas water? Neen. We moeten er wel degelijk van wakker liggen. Voor het VK is de Europese Unie een belangrijke handelspartner. Het ziet e naar uit dat het VK afstevent op een harde brexit, want een van de redenen om voor een brexit te stemmen, was dat de Britten hun eigen migratiebeleid willen bepalen. En dan is het lang niet zo zeker dat mensen, kapitaal en goederen nog zomaar vrij kunnen bewegen tussen het VK en de Unie."

Redenen voor bezorgdheid

Volgens Westaway moeten de negatieve effecten nog komen. "In het beste geval merken de Britten er weinig van. Stel dat de Britse economie een half procent minder groeit per jaar, gedurende tien jaar. Dat is niet zo duidelijk, en je weet niet wat er zonder brexit zou zijn gebeurd. Wat betekent het voor de Europese Unie? Het zou andere landen kunnen aanmoedigen eveneens de Unie te verlaten. De betovering van de Unie is ook bij veel kernlanden aan het verdwijnen door de vluchtelingencrisis, banken en landen die gered moeten worden, enzovoort."

Er is veel politieke onzekerheid in het verschiet en de reactie van de markten is erg onvoorspelbaar. "Er staan in 2017 verkiezingen op de planning in Nederland, Frankrijk en Duitsland. Het grootste risico ligt in Frankrijk, waar Marine Le Pen van het rechtse Front National een echte kans heeft om de verkiezingen te winnen. Een overwinning van Le Pen betekent nog niet meteen een frexit, maar toch. Er zit een groot renteverschil tussen Franse en Duitse overheidsobligaties. Dat verschil zou er eigenlijk niet moeten zijn. Het betekent dat beleggers bezorgd zijn."

Ook in de VS ziet Westaway een aantal redenen voor bezorgdheid. Deze Amerikaanse overheid zal wellicht wat soepeler omspringen met haar centen dan de vorige. De Amerikaanse centrale bank daarentegen zal het goedkopegeldbeleid verstrakken. "De markt loopt een beetje te veel vooruit op de stimuli voor de economie die president Donald Trump in gedachten heeft. Er zullen altijd nog mensen in het parlement zitten, die op de rem zullen staan en die de schulden onder controle willen houden. Bovendien zit er ook een gevaarlijk kantje aan het beleid van Trump: protectionisme. In de jaren 30 was het net protectionisme dat de economische crisis verergerde. Ik zeg niet dat we een herhaling zullen krijgen van de jaren 30, maar toch moeten we daarvoor op onze hoede zijn."

Geen grote gokken

En toen toonde Westaway een paginavullende illustratie waarop de prestaties waren aangeduid met kleurvlakken over verschillende periodes in de tijd. Westaway: "Je ziet dat dit een echte kleurboek is. Ik wil hiermee aantonen dat het altijd andere activa zijn die het beste of het slechtste presteren. Beleggers denken altijd dat ze keerpunten kunnen detecteren. Bij Vanguard staan we daar nogal sceptisch tegenover. Langetermijnbeleggers moeten niet proberen in te spelen op deze politieke evenementen. Ze moeten geen grote gokken nemen, want het is erg onvoorspelbaar en risicovol. Ze moeten erdoor proberen te kijken. En het is gewoon erg moeilijk te voorspellen hoe de markten zullen reageren."

Westaway komt stilaan tot zijn belangrijkste besluit. "Er is maar een ding dat je zeker weet op voorhand en dat is hoeveel kosten je zult betalen. Het is dus zaak die kosten zo laag mogelijk te houden, zodat je niet start met een achterstand. En wij zijn toevallig gespecialiseerd in fondsen met lage kosten. We staan vooral bekend voor onze ETF's of passief beheerde beursgenoteerde fondsen. Maar voor alle duidelijkheid: we hebben niets tegen actief beheerde fondsen, zolang de kosten maar laag zijn."